Descubren en Rusia los restos de un ejemplar de Hydrodamalis gigas (La vaca marina de Steller)

Hasta el siglo XVIII, un gentil gigante marino floreció en las aguas árticas de las Islas Commander de Rusia: un grupo de islas sin árboles y escasamente pobladas en el mar de Bering. Eso fue hasta que fue cazado hasta extinguirse y no más de 27 años desde que fue descubierto. La vaca marina de Steller (Hydrodamalis gigas) era el mamífero más grande del Holoceno, además de los cetáceos. Ahora los científicos han encontrado el esqueleto sin cabeza de una vaca marina casi perfectamente preservada debajo de una playa en Siberia.

El equipo dirigido por Marina Shitova comenzó a excavar el sitio en la Reserva Natural Komandorsky después de que descubrieron que sobresalía de la arena la caja torácica del animal. Aunque faltaban el cráneo y varias vértebras, los investigadores pudieron reconstruir el resto del animal.

Cuando estaba viva, los científicos calculan que la vaca marina debía haber medido alrededor de 5 metros (17 pies) de extremo a extremo, con un peso de 5 a 7 toneladas. El animal lleva el nombre de George Stellar, un naturalista del siglo XVIII, que describió así a la vaca marina:

El animal nunca sale a la orilla, siempre vive en el agua. Su piel es negra y gruesa como la corteza de un roble viejo, su cabeza en proporción al cuerpo es pequeña, no tiene dientes, sino solo dos huesos blancos planos uno arriba y el otro debajo“.

Es bastante raro encontrar los esqueletos de vaca marina de Steller. La mayoría de los especímenes que se exhiben en los museos de todo el mundo son esqueletos compuestos: restos enhebrado que pertenecen a varios individuos. El Museo Finlandés de Historia Natural en Helsinki es el único lugar en el que encontrarás un esqueleto de vaca marina intacto.

Según Shitova, los restos se mostrarán en las islas Commander una vez que hayan sido completamente estudiados. Su equipo todavía no tiene una estimación de la edad del espécimen, pero a juzgar por lo bien conservados que están los restos, ella no cree que haya algo antiguo al respecto.

Arponeada hasta la extinción

La vaca marina de Steller fue descubierta por primera vez en 1741 por exploradores que se aventuraron en partes del Círculo Polar Ártico. Los primeros registros mencionaban que la vaca marina se podía encontrar en abundancia en el Pacífico Norte. Solo se necesitaron 27 años de caza excesiva para que el mamífero marino se extinguiera. Debe haber sido un trabajo fácil, también.

Comparación de tamaño con otros Sirénidos

Se dice que la vaca marina fue muy amable. Debido a que tenía pocos predadores, si es que tenía alguno, la desdentada criatura no prestaba demasiada atención a los humanos mientras pastaba en el kelp, un alga marina. Era lenta y se movía en rebaños. Supuestamente, una vaca marina podría haber alimentado a 33 hombres durante un mes. Su carne sabía a aceite de almendras, lo que también corrió la voz sobre su carne. No pasó mucho tiempo antes de que corriera la voz de que había una presa sabrosa y fácil acechando en las heladas aguas. Los marineros acudieron en masa y la vaca marina ya estaba perdida. La última vaca marina fue muerta en 1768.

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Un estudio descubrió que los cazadores humanos incluso pueden haber matado siete veces más vacas marinas que las que podían comer debido a las herramientas y técnicas de caza primitivas. La vaca marina de Steller, al igual que sus primos más pequeños, los manatíes, habría dado a luz a un solo ternero después de un período de gestación que probablemente duraría más de un año. El ternero se quedaría con la madre hasta que creciera lo suficiente como para ser independiente. Los humanos, sin embargo, simplemente cazaban mucho más rápido de lo que las vacas marinas podían reproducirse.

Esta desafortunada historia refleja la desaparición del dodo (Raphus cucullatus), un ave torpe que no volaba y no tenía miedo (al evolucionar en una isla sin depredadores naturales), por lo que fue un objetivo fácil para los cazadores. En menos de 100 años desde que se descubrió por primera vez, el dodo se extinguió.

Fuente: Vista al Mar

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